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La escuela Perry de Lajas es elevada al Registro de Lugares Históricos

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(San Juan, 5:00 p.m.) Un grupo de organizaciones culturales y el Municipio de Lajas Conmemorarán este próximo sábado 16 de septiembre la designación de la Escuela Oliver Hazard Perry al Registro Nacional de Lugares Históricos. La actividad se llevará a cabo en la sede del Centro Cultural, Avenida Los Veteranos, a las 7:00 pm.

“La Escuela Perry es el primer edificio construido en mampostería y hormigón en Lajas. La primera fase se construyó en 1904 y la segunda en 1907”, indica Nancy Vargas Acosta, presidenta del Centro de Estudios e Investigaciones del Suroeste, (CEISO) Inc., institución que llevó a cabo la investigación necesaria para lograr la designación. La Oficina Estatal para la Conservación Histórica (OECH) es la agencia estatal designada para evaluar las propuestas y luego hacer las recomendaciones al gobierno federal.

La escuela lleva el nombre de un héroe naval estadounidense.

“La designación tiene un profundo significado local”, atesta el historiador Dr. Pablo L. Crespo Vargas. La escuela es la primera que se construye en el pueblo luego del cambio de soberanía. Es en sus aulas que la mayoría de los residentes del casco urbano y los barrios aledaños asistieron a los grados primarios por más de 80 años. En la escuela Perry se fomentó la gestación del Lajas del siglo XX”.

“La Escuela Perry pertenece al periodo de construcción masiva de edificios escolares iniciada en los primeros 30 años de la administración estadounidense (1900-1930) para poder educar a la población e implantar la visión y forma estadounidense de ser en la Isla”, indica Crespo Vargas, quien efectuó la investigación histórica sobre el edificio escolar.

“Está construcción de edificaciones trajo a la Isla nuevos estilos arquitectónicos a la vez que revolucionó la sociedad puertorriqueña y trajo nuevas tecnologías y filosofías educativas”, añade Crespo Vargas.

“La Escuela Perry fue construida en 1904 durante el periodo de incumbencia del primer comisionado de instrucción pública, Martin G. Brumbaugh (1862-1930), asignado por el presidente estadounidense William McKinley. La comisaria de Brumbaugh se destacó no solo por la construcción de escuelas sino de establecer el sistema de grados, amueblar y proveer materiales educativos, proveer becas a estudiantes para ir a estudiar a EE. UU., mejorar la calidad del magisterio, inicio de las escuelas agrícolas y utilizar el español para dar clases y la enseñanza del inglés en todos los grados y estableció la escuela secundaria”.

“La Escuela Perry era parte del proyecto inicial de construcción de escuelas, recomendado en el reporte que el Departamento de Guerra de los Estados Unidos presentó al Presidente William McKinley en 1899 y que se implementó con el desarrollo del Acta Foraker al esta ponerse en vigor el 1º de mayo de 1900”, concluye el historiador.

“Los cambios socioeconómicos experimentados en el Municipio de Lajas, a partir del cambio de soberanía, fueron marcados. En el 1899, Henry K. Caroll, informa que Lajas tiene una población de 8,030 individuos, diez años después, en 1910, cuando se realiza el primer censo federal en la Isla, se contabilizan 11,071 personas. Esto lleva a un aumento de casi un 37.9% en un periodo de once años (un promedio de 3.8%). La construcción de la Escuela Perry en 1904, aunque necesaria, no era suficiente para atender el crecimiento poblacional de Lajas. En el 1907, se tuvo que ampliar, con la construcción de dos salones adicionales, que llevaron al edificio a tener la forma de L”, explica el galardonado escritor.

“Debemos notar, que el casco urbano, fue el área que en ese momento histórico tuvo mayor desarrollo. Entre los factores que dieron lugar a esto estaba el establecimiento de una ruta del tren con una estación (Estación Campo - Lajas) en dirección sur de Lajas-Pueblo. Esta estación sería la base para la creación de seis estaciones o paradas adicionales en Lajas: Parada de Señal Culminante (actual límite entre Lajas y San Germán, carretera 321), Estación Lajas-Pueblo, Parada de Señal Beatriz Soledad (en el Cerrete), Parada de Señal Irizarry, Parada de Señal Lajas Arriba y Estación La Plata. Estas marcaron el desarrollo económico de la zona, ya que por ellas se transportaba la caña de azúcar que era llevada a las distintas Centrales azucareras para ser procesadas”, explica Crespo Vargas.

“La escuela Perry, ubicada en el mismo casco urbano, era sinónimo de progreso y bienestar para los lajeños, quienes vieron en ella un centro de conocimiento y enriquecimiento para toda la comunidad. En ella se forjaron lajeños, como Leonides Morales Rodríguez, quienes contribuyeron al desarrollo del pueblo lajeño en distintos campos”, asevera el también profesor.

La Escuela Perry fue diseñada originalmente como escuela intermedia, que entonces incluía el grado quinto al octavo. En la segunda mitad del siglo XX pasó a ser oficina del superintendente escolar y escuela primaria (primero a cuarto grado).

Una de las clases graduadas de octavo grado más destacadas en la historia de Lajas fue la de 1920. Entre los graduados de 1920 destacan: Esmeraldo Vélez Vargas, el primer lajeño en la Cámara de Representantes (1967) y la educadora María D. Farías, cuyo nombre lleva una escuela en Mayagüez en reconocimiento a su valiosa aportación a la educación nacional entre 1935 y 1970.

Otros reconocidos lajeños egresados de la Perry incluyen a: Mario F. Pagán (educador), Arturo Grant Pardo (educador), Arnaldo Irizarry (abogado y ex juez), y Félix M. Cruz Jusino, (educador, historiador y gestor cultural).

La celebración incluirá la presentación del libro Historia del desarrollo de la educación en Lajas, del Dr. Crespo Vargas. El libro es un compendio histórico sobre el distrito escolar de Lajas. Crespo Vargas resalta los eventos que llevaron al distrito escolar a experimentar su época más gloriosa durante el primer lustro de la década de 1960 bajo el liderazgo del educador don Mario Pagán Irizarry. También analiza los eventos que condujeron a la desaparición del Instituto de Artes y Oficios en el barrio Palmarejo, su traslado a San Germán para transformarse en el Instituto Politécnico de Puerto Rico (POLY) y más tarde convertirse en la Universidad Interamericana. El libro es el segundo volumen de la Serie Historia y Sociedad de Lajas.

“El libro está a tono con la conmemoración de la designación porque resume la trayectoria educativa de Lajas, de la cual la Perry es símbolo inequívoco”, afirma Vargas Acosta.

La actividad es coauspiciada por el Centro Cultural Anastasio Ruiz Irizarry, el Departamento de Turismo, Arte y Cultura del Municipio de Lajas y la Oficina del Alcalde, Hon. Marcos A Irizarry Pagán.

La actividad contará además con la participación del grupo musical CODA y el Ballet Teatro Guaitiao.